O Mars Helicopter Scout (MHS) é um helicóptero robótico planejado que testará a tecnologia para explorar alvos interessantes para estudo em Marte e planejar a melhor rota de direção para os futuros robôs de Marte. É um demonstrador de tecnologia que formará a base sobre a qual helicópteros mais capazes podem ser desenvolvidos para a exploração aérea de Marte e outros alvos planetários com a atmosfera.

O pequeno helicóptero drone será lançado em 2021 a partir do planejado Mars 2020 e deverá voar até cinco vezes durante os testes de 30 dias. A NASA avaliará se este demonstrador de tecnologia pode voar com segurança e fornecer melhor mapeamento e orientação que daria aos futuros controladores de missão mais informações para ajudar no planejamento das rotas de viagem e na prevenção de perigos, bem como identificar pontos de interesse para o rover. O projeto foi financiado em US $ 23 milhões em março de 2018 e foi anunciado em 11 de maio de 2018 que o helicóptero pode ser desenvolvido a tempo de ser incluído na missão Mars 2020.

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O JPL e o Caltech da NASA têm explorado o potencial de enviar um robô de reconhecimento aéreo para acompanhar o Mars 2020, publicando o projeto conceitual deste helicóptero em 2014. O objetivo primário deste helicóptero é testar a tecnologia necessária para explorar o terreno à frente do rover para fornecer imagens aéreas com uma resolução aproximadamente dez vezes maior do que as imagens orbitais e exibir recursos que possam ser obstruídos pelas câmeras rover.  Espera-se que tal reconhecimento por pequenos helicópteros possa permitir que futuros robôs percam até três vezes mais por sol. Este helicóptero não voará mais do que 3 minutos por dia em altitudes que variam de 3 ma 10 m acima do solo, e cobrirá uma distância máxima de cerca de 600 m (2.000 pés) diariamente.  Ele usará controle autônomo e se comunicará com o rover diretamente após o pouso.

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O helicóptero passará por uma campanha de testes de 30 dias e voará até cinco vezes no início da missão do jipe, já que é principalmente uma demonstração de tecnologia. Se funcionar como esperado, a NASA será capaz de construir o projeto para futuras missões a Marte. MiMi Aung é o líder do projeto. Outros membros da equipe são AeroVironment Inc., NASA Ames Research Center e NASA Langley Research Center.

O helicóptero usa rotores coaxiais contra-rotativos de aproximadamente 1,1 m de diâmetro. Sua carga útil será uma câmera voltada para baixo de alta resolução para navegação, pouso e levantamento de ciência do terreno, e um sistema de comunicação para transmitir dados para o rover 2020 da Mars. Embora seja uma aeronave, está sendo construída como uma espaçonave para suportar a força-g e a vibração durante o lançamento. Também inclui sistemas resistentes a radiação capazes de operar no ambiente gelado de Marte.

O inconsistente campo magnético de Marte impede o uso de uma bússola para navegação, portanto, ele usará uma câmera rastreadora solar integrada ao sistema de navegação inercial visual do JPL. Algumas entradas adicionais podem incluir giroscópios, odometria visual, sensores de inclinação, altímetro e detectores de perigo.  Ele usará painéis solares para recarregar suas baterias, que são seis células de íons de lítio da Sony com capacidade nominal de 2 Ah.

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O helicóptero será anexado à parte inferior do rover. Ele seria implantado na superfície entre 60 e 90 dias de Marte após o pouso, e então o jipe ​​dirigirá aproximadamente 100 metros para os vôos de teste começarem.

O protótipo usa o processador Snapdragon da Intrinsyc com um sistema operacional Linux, que também implementa a navegação visual por meio de uma estimativa de velocidade derivada de recursos rastreados com uma câmera. O processador é conectado a duas Microcontroller Units (MCU) de controle de voo para executar as funções de controle de vôo necessárias.  As comunicações com o rover são feitas por meio de um link de rádio chamado Zig-Bee, um chipset padrão de 900 MHz que será montado tanto no rover quanto no helicóptero. O sistema de comunicação foi projetado para transmitir dados a 250 kb / s em distâncias de até 1.000 m.

Em meados de 2016, US $ 15 milhões estavam sendo solicitados para manter o desenvolvimento do helicóptero nos trilhos. Em dezembro de 2017, os modelos de engenharia do veículo haviam sido testados em uma atmosfera marciana simulada  e os modelos estavam sendo testados no Ártico, mas sua inclusão na missão ainda não havia sido aprovada nem financiada.

O último orçamento federal anunciado em março de 2018, prevê US $ 23 milhões para a demonstração do helicóptero. Autoridades da NASA anunciaram em 11 de maio de 2018 que o helicóptero foi aprovado para voar na missão de Marte 2020. Espera-se agora que a sua massa seja de pouco menos de 4 libras. (1,8 kg) e fará até 5 vôos.  O helicóptero está atualmente passando por extensiva dinâmica de voo e testes ambientais.

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Esta demonstração de tecnologia formará a base sobre a qual helicópteros mais capazes podem ser desenvolvidos para missões mais ambiciosas a planetas e luas com uma atmosfera.  A próxima geração de aeronaves de asas rotativas pode estar na faixa de 5 a 15 kg, com carga útil entre 0,5 e 1,5 kg. Essas aeronaves em potencial podem ter comunicação direta com um orbitador e podem ou não continuar a trabalhar com um ativo desembarcado. Futuros helicópteros poderiam ser usados ​​para explorar regiões especiais com gelo ou salinas onde a vida microbiana da Terra poderia sobreviver.

Os helicópteros de Marte também podem ser considerados para a rápida recuperação de pequenos depósitos de amostras de volta a um veículo de subida a Marte para retornar à Terra.