A espaçonave Cassini espiou através da neblina amarelada ao redor da lua de Saturno, Titã, descobriu um mundo estranho, mas estranhamente familiar, onde a vida poderia, teoricamente, criar raízes.  Agora, os cientistas querem voltar – desta vez impulsionados pela fascinação da Terra pela tecnologia dos drones.

É exatamente isso que uma equipe de cientistas trabalhando em uma missão proposta chamada Dragonfly quer fazer: combinar tecnologia de drones terrestres e instrumentos aperfeiçoados pela exploração de Marte para investigar as complexas reações químicas que ocorrem na maior lua de Saturno.  Ainda este ano, a NASA precisará decidir entre essa missão e outra proposta finalista, que coletaria uma amostra de um cometa.

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“À primeira vista, acho que muita gente acha que [Dragonfly] soa como o significado literal de incrível”, disse Melissa Trainer, vice-investigadora principal da missão e cientista da NASA, à Space.com.  “Não é apenas um conceito incrivelmente empolgante, com uma ciência incrível e atraente, mas também factível – é viável do ponto de vista da engenharia”.

O Drone escolhido, teria o objetivo de lançar em 2025 e chegar a Titã em 2034. O mundo que irá explorar é estranhamente reminiscente da Terra para uma estranha lua tão distante.  Na Terra, a luz do sol alimenta a vida orgânica que cresce em campos e florestas;  a mesma luz do sol desencadeia reações químicas na atmosfera superior de Titã, que criam grandes moléculas orgânicas que caem na superfície da lua, como a água da chuva da Terra.  Enquanto a Terra tem uma paisagem feita de rocha coberta por água, a paisagem de Titã é feita de gelo coberto por compostos orgânicos.

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O conhecimento desses traços de Titã vem principalmente de dados coletados pela missão Cassini ao sistema de Saturno e à sonda Huygens que viajou com a Cassini e pousou em Titã em 2005. Juntas, essas duas espaçonaves remodelaram completamente as idéias dos cientistas sobre a lua.

“Nós não sabíamos como Titã funcionava como um sistema antes da Cassini chegar lá. Tivemos dicas tentadoras, mas a Cassini e a Huygens realmente tiraram essa lua misteriosa de ser um lugar que é incrivelmente familiar”, Elizabeth.  Zibi “, principal investigador da Dragonfly e cientista planetário do Laboratório de Física Aplicada da Universidade Johns Hopkins, disse à Space.com.  “A Cassini realmente nos mostrou  Titan como um mundo e como ele funciona e os diferentes processos que estão atuando nele.”

Mas a Cassini nunca teve uma boa visão da superfície através da espessa atmosfera da lua, e uma vez que a sonda Huygens pousou, ficou sem bateria em meras horas.  Se tudo correr bem, a Dragonfly poderá explorar dezenas de locais ao longo de dois anos terrestres.  E alguns aspectos da missão proposta não são tão difíceis quanto você poderia esperar.

Considere pousar, por exemplo.  Trainer, que também trabalha com o Curiosity rover on Mars, lembra bem os chamados “7 minutos de terror” durante a aterrissagem repleta de ação do rover, enquanto a espaçonauta lutava para desacelerar rapidamente o suficiente para pousar suavemente.  “Comparado a isso, aterrissar em Titã é apenas esse vagaroso e suave flutuar até a superfície”, disse ela.  “Demora algo como mais de 2 horas por causa dessa atmosfera densa.”

Essa atmosfera, que o cientista comparou a um travesseiro, combinada com a baixa gravidade da lua (cerca de um sétimo da força da Terra) também faz com que colocar uma aeronave em uma lua distante seja muito mais viável.  Com seu design de rotor-helicóptero, o Dragonfly pode levantar-se da superfície e voar para longe usando a fonte de energia nuclear que a NASA tinha disponível para essa classe de missão.

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Mas incorporar tecnologia de drones extraterrestres é um meio para um fim, não o objetivo final.  “Nós nos concentramos tanto no vôo, e é isso que mostramos nas fotos, porque isso é parte da parte realmente emocionante. Mas a verdade é que realmente passamos a maior parte do tempo na superfície”, disse O cientista.  “Nós somos realmente um pacote fundiário, um laboratório de ciências – estamos fazendo [a maioria] de nossa ciência no terreno, e então voamos para nos mudar e obter alguns dados na superfície. Passamos para um novo lugar e então  nós fazemos mais ciência da terra. ”

Essa ciência irá abordar a química em Titã.  Os cientistas sabem que a Lua abriga enormes quantidades de compostos orgânicos, mas a Cassini e a Huygens não coletaram dados suficientes para esclarecer os detalhes da química do planeta.  A Dragonfly seria capaz de identificar compostos orgânicos precisos, para que os cientistas pudessem determinar o quão próximas as moléculas de Titã são daquelas que a biologia terrestre depende.

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Dados da missão Cassini para Saturno mostram um grande lago na superfície de Titã.  Líquido na superfície da lua é predominantemente compostos orgânicos como o metano (mostrado aqui em preto);  a superfície sólida é feita de gelo de água (mostrada em ouro aqui) (Imagem: © NASA / JPL-Caltech / ASI / Cornell)
“A Dragonfly é, antes de tudo, uma missão para entender a química prebiótica. O que aconteceu para passar da química para a biologia?”  O cientista disse.  “É claro que não podemos estudar isso na Terra, porque a biologia meio que sobrecarregou tudo, mas Titã é na verdade o lugar mais parecido com o início da Terra no sistema solar.”Os cientistas realizaram experimentos para tentar imitar Titan em laboratório, testando o que combina os ingredientes e as condições que eles reproduzem.  Essas experiências tiveram resultados intrigantes – as reações podem criar aminoácidos, por exemplo, os blocos de construção das proteínas – mas nunca podem funcionar indefinidamente.  “No laboratório, você está sempre limitado pelo tempo. Titan faz isso há milhões e milhões de anos”, disse Trainer.  “O Titan tem basicamente feito essas experiências para nós, e tudo o que estamos tentando fazer é obter os resultados.”

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E se o ímpeto da missão vem das missões da Cassini e da Huygens, a metodologia para buscar esses resultados é inspirada por um conjunto muito diferente de naves espaciais: os rovers da NASA em Marte.  Afinal, Titan não é o primeiro lugar em que a NASA estudou compostos orgânicos;  é exatamente isso que o rover Curiosity foi projetado para fazer.  Então, Dragonfly carregaria alguns dos mesmos instrumentos adaptados para um novo contexto.

Se leva o vôo agora até a NASA.  A equipe da Dragonfly enviou um relatório conceitual detalhado em dezembro e espera uma decisão da agência neste verão.  Os membros da equipe disseram que acreditam ter feito um argumento convincente para a ciência que a missão poderia fazer e sua viabilidade.

“É incrível, mas não é louco”, disse.