Na Terra, o butano é um gás usado em isqueiros e fogões de campismo (é um líquido sob pressão), enquanto o acetileno é um gás usado com mais frequência na soldagem devido à alta temperatura de sua chama.  Em Titã, a maior lua de Saturno que é realmente maior que o planeta Mercúrio, a temperatura é tão baixa que esses dois compostos químicos congelam juntos para formar cristais ‘alienígenas’ que não podem se formar na natureza na Terra.  Os cientistas recentemente criaram esses cristais alienígenas em um laboratório e pensam que podem ser o que forma os anéis misteriosos em torno dos lagos líquidos na superfície de Titã.  As banheiras de Titã também as têm?

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Mais uma nova hipótese para se cogitar a vida extraterreste acaba de ser publicada no periódico científico AC Earth and Space Chemistry. Escrito por pesquisadores do Instituto de Tecnologia de Califórnia e da Organização Australiana de Ciência Nuclear e Tecnológica, o estudo avalia que a maior lua de Saturno, Titã, possui cristais em sua superfície, o que poderia servir como alimento para algumas formas de vida alienígena.

Conhecidos por co-cristais, acredita-se que eles são formados por amônia e acetileno, que se juntam e criam um composto semelhante ao sal e que é a razão pelas chuvas de metano e as inundações de etano em Titã.

Normalmente, os co-cristais são sais feitos de dois ou mais compostos moleculares. Isso permite que eles tenham algumas propriedades únicas, tais como diferentes pontos de fusão quando comparados às substâncias que os formam em suas formas originais. No entanto, ainda há discordância sobre o que eles são de fato.

“O termo é usado principalmente para caracterizar compostos sólidos de duas ou mais moléculas ou íons em que a ligação entre eles é um pouco frouxa, então os componentes mantém suas identidades”, explica um pesquisador da Universidade Cornell, em Nova York, ao portal New Scientist. “Embora tenhamos poucas informações sobre esse material, a presença da amônia o torna mais interessante”, adicionou.

A importância desses co-cristais é que eles poderiam fornecer alimento para a vida microbiana que habita a superfície de Titã.

“Esses co-cristais, ou ‘minerais orgânicos’, são uma nova e excitante classe de compostos na superfície de Titã”, disse o autor do estudo ao portal IFLScience.

Possivelmente, os cristais são muito pequenos, medindo poucos micrômetros de tamanho – algo menos que a largura de um fio de cabelo humano. Eles até poderiam crescer se tivessem condições adequadas. Além disso, eles se assemelham à neve fresca e podem servir de alimento para certos tipos de micróbios.

Titã, o maior satélite de Saturno

A Titã é assunto de muitas discussões recentes. Até a NASA já está considerado visitar a superfície com uma nave espacial para estudar seus lagos e rios ricos em hidrocarbonetos líquidos. A ideia é iniciar a missão em 2025 – mas a nave só chegaria na lua de Saturno em 2034.

Outra característica de Titã foi avaliada em um novo estudo, que descobriu que os seus oceanos podem ser adequados para abrigar um submarino em algum momento do futuro. Ao replicar a temperatura e pressão de Titã em laboratório, os cientistas descobriram que, apesar das condições difíceis para a vida terrestre, a região pode ser explorada.

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Titã é o único lugar além da Terra que se sabe haver corpos líquidos em sua superfície. Junto à sua atmosfera espessa, a lua parece um ambiente sedutor para a vida de uma forma ou de outra. Se o espaço é habitável ainda não sabemos e talvez continuemos com essa incerteza por algum tempo. No entanto, a existência dos co-cristais pode nos ajudar nessa descoberta.
Misturando e criando

Uma das coisas que atrai as crianças para a ciência é o apelo de misturar substâncias e ver o que acontece … enquanto usa equipamento de proteção e sob a supervisão de um adulto, é claro.  (Sim, certo.) Esse apelo nunca desaparece – é a maneira como os cientistas do Laboratório de Propulsão a Jato da NASA descobriram os cristais alienígenas. Os pesquisadores construíram um mini Titan em um criostato, um recipiente usado para manter baixas temperaturas criogênicas.  Para relaxar, eles primeiro encheram o cristal com nitrogênio líquido, a forma favorita de entretenimento de todos os cientistas.  Depois de congelar as flores e fazer sorvete, eles aumentaram a temperatura o suficiente para transformar o nitrogênio em gás, criando assim uma atmosfera de titã no criostato.

 

Então chegou a hora de misturar as coisas.  Com base nos dados atmosféricos e de superfície dos vôos e aterrissagens da Cassini – Huygens, eles jogaram metano, etano, acetileno, butano e outras moléculas contendo carbono.  As primeiras coisas a se formar foram cristais de benzeno – nada de incomum lá.  Mas então as moléculas de etano combinadas com o benzeno para formar co-cristais de benzeno-etano que não existem naturalmente na Terra.  Depois disso vieram os próximos co-cristais alienígenas – uma combinação de acetileno e butano que também é inédito na natureza.

Este é um grande negócio?  Bem, isso deixou os cientistas do JPL empolgados, pois misturar coisas para ver o que acontece geralmente acontece.  É grande o suficiente para inspirar os governos a orçar futuras missões espaciais para Titan?  Essa é difícil.  Uma missão robótica à superfície confirmaria que os lagos de Titã são uma sopa líquida de hidrocarbonetos e que o que parecem anéis de banheira nas bordas são feitos desses ou de outros tipos de cristais alienígenas que se formam à medida que o lago evapora e os gases se combinam de novas maneiras.  os líquidos.  Isso significa que pode haver vida em Titã?  Não, e esse é o santo graal do financiamento espacial, como missões a corpos espaciais próximos parecem implicitamente apocalípticos, pois buscam sinais de que já existe vida lá ou que têm elementos para sustentar a vida e a colonização humanas.

Os cristais alienígenas são interessantes, mas os dias de exploração do espaço por pura exploração ainda não chegaram.

Eles sempre serão?