Você provavelmente pensa em vírus apenas quando está doente, mas há um grupo de microbiologistas que deseja mudar isso.  Na verdade, eles querem que você considere a possibilidade de encontrar vírus no espaço.

Em uma revisão recente, publicada on-line em 10 de janeiro na revista Astrobiology, um trio de cientistas dos EUA e do Japão postulou que os vírus podem se espalhar pelo espaço interplanetário.  Esses pesquisadores querem convencer os astrobiólogos a dedicar mais tempo à procura dessas curiosas máquinas moleculares.

Um virião – a forma que um vírus assume fora de um hospedeiro – consiste em material genético encapsulado em uma concha de proteína.  Alguns vírus também têm uma camada lipídica externa chamada envelope.  Uma maneira de pensar em um virion é como uma semente ou esporo, escreveram os autores.  [7 coisas cotidianas que acontecem estranhamente no espaço].

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Os vírus abrangem a definição de vida.  Eles não têm o maquinário para se reproduzirem sozinhos; portanto, precisam infectar uma célula hospedeira e seqüestrá-lo.  Isso levou a décadas de debate sobre se tecnicamente os vírus devem ser considerados vivos.

Mas para os autores da revisão, os métodos reprodutivos dos vírus são suficientes.  De fato, “quando se considera todo o ciclo de replicação do vírus, ele se aproxima da definição de vida da NASA: ‘um sistema químico auto-sustentável capaz da evolução darwiniana'” “, afirmou a revisão.

Semântica à parte, se os cientistas identificassem um vírus no espaço – em um meteoro, talvez – muito poucas pessoas afirmariam que a descoberta não era evidência de vida no espaço, escreveram os autores.

Então, por que os cientistas não estão rondando a superfície marciana, os lagos de Titã ou os gêiseres de Encélado em busca de evidências dessas minúsculas “formas de vida”?

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Em parte, é porque a tecnologia para isso ainda está em desenvolvimento, disse o autor sênior de revisão Kenneth Stedman, professor de biologia da Portland State University.  Atualmente, os cientistas estão procurando assinaturas químicas que possam ser usadas para identificar vírus no registro fóssil.  Mas se eles não conseguirem encontrar vírus em rochas realmente antigas da Terra, não poderão fazê-lo em rochas realmente antigas em Marte ou Titã, disse ele.

Os vírus não são metabolicamente ativos por si mesmos, portanto produzem poucos subprodutos.  Os lipídios presentes nos envelopes são os principais candidatos a um biomarcador de vírus, já que esses compostos podem sobreviver por centenas de milhões de anos, disse Stedman à Live Science.  Mas os cientistas ainda precisam estabelecer que essas moléculas são exclusivas de vírus e não existem em nenhum organismo celular também.

Atualmente, os cientistas podem identificar vírus observando a estrutura de suas conchas usando microscópios eletrônicos.  Mas ainda não é possível amarrar essas máquinas de alta potência em um veículo espacial Mars.  E, dada a diversidade de formas de vírus na Terra, Stedman disse que duvida que os cientistas reconheçam a forma de um vírus alienígena.

Aqui na Terra, os vírus formam uma parte crucial da vida, disse Stedman.  Por um lado, os vírus estão em toda parte.  Somente os oceanos contêm um número estimado de 10 ^ 31 virions individuais.  Isso é cerca de 1 milhão de vezes mais que as estimativas do número de estrelas no universo observável.  E os vírus são parte integrante da maioria dos ciclos de nutrientes em nosso planeta.

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Além disso, vírus e células estão co-evoluindo basicamente desde que a vida surgiu no planeta, disse Stedman.  As células que evoluem para resistir a seus invasores virais dão origem a novas formas e comportamentos.  E os vírus controlam genes entre células não relacionadas no que os cientistas chamam de transferência horizontal de genes.  Embora esse processo tenha precipitado uma enorme diversidade de vidas na Terra, ele turva a água para pesquisadores que acompanham a evolução viral.  “Se houver água na lama, você está com sorte”, disse Stedman.

Os cientistas sabem que os vírus usam tanto o RNA quanto o DNA, em formas de fita simples e dupla, para codificar suas informações genéticas, disse Stedman.  Toda vida celular conhecida usa DNA de fita dupla, então alguns cientistas pensam que os vírus podem ser remanescentes de formas de vida antigas que antecedem o desenvolvimento do DNA.

Tudo isso significa que “a vida na Terra seria muito diferente se não houvesse vírus”, disse Stedman.

Atualmente, os cientistas são hábeis em identificar apenas a vida celular.  Além de ajudar os cientistas a aprender mais sobre nossas próprias origens, conceber maneiras de identificar vírus é uma boa prática para reconhecer outras novas formas de vida que poderemos encontrar, segundo Stedman.  Manter uma mente aberta ao procurar a vida é crucial, pois muitos ambientes são bem diferentes da Terra.

“O que é a vida? Os vírus estão vivos? Se encontrarmos vírus [no espaço], isso é indicativo de vida? E isso seria a vida como a conhecemos ou a vida como a que não a conhecemos?”  Stedman perguntou.  “Esperamos que as pessoas pensem sobre esses tipos de definições”.