Um sinal de rádio foi detectado de fora da Terra que durou alguns segundos, mas foi detectado “mais perto do que nunca”.  Há trinta mil anos, uma estrela morta do outro lado da Via Láctea emitiu uma poderosa mistura de energia de rádio e raio X. Em 28 de abril de 2020, aquele “arroto” varreu a Terra, disparando alarmes em observatórios de todo o mundo.

O sinal veio e foi em meio segundo, mas isso é tudo que os cientistas precisaram para confirmar que eles detectaram algo notável: o primeiro, “estouro de rádio rápido” (FRB) que estava emanando de uma estrela conhecida  dentro da Via Láctea, de acordo com um estudo publicado em 27 de julho no The Astrophysical Journal.

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Cientistas estão atônitos  desde sua descoberta em 2007, os FRBs deixaram os cientistas perplexos.  Estouros de ondas de rádio poderosas duram apenas alguns milissegundos, no máximo, mas geram mais energia nesse período do que o Sol da Terra em um século.

Os cientistas ainda não identificaram as causas dessas explosões, mas propuseram tudo, desde colisões de buracos negros até o pulso de espaçonaves extraterrestres, como possíveis explicações.

Até agora, cada FRB conhecido se originou em outra galáxia, a centenas de milhões de anos-luz de distância.  As observações do telescópio sugerem que a explosão veio de uma estrela de nêutrons conhecida, o núcleo compacto e giratório de uma estrela morta, possuindo a massa do Sol em uma bola do tamanho de uma cidade, a cerca de 30.000 anos-luz do planeta.

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Terra na constelação de Vulpecula.  O remanescente estelar se encaixa em uma classe ainda mais estranha de estrela chamada magnetar, batizada por seu campo magnético incrivelmente poderoso, que é capaz de cuspir quantidades intensas de energia muito depois de a própria estrela ter morrido.

Agora parece que os magnetares são quase certamente a fonte de pelo menos alguns dos muitos FRBs misteriosos do universo, escreveram os autores do estudo.  Sandro Mereghetti, do Instituto Nacional de Astrofísica e principal autor do estudo, disse em um comunicado: “Nunca vimos uma explosão de ondas de rádio, semelhante a uma explosão rápida de rádio, de um magnetar.

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Esta é a primeira conexão de observação entre magnetares e rajadas de rádio rápidas ”.  Detecções simultâneas O magnetar, denominado SGR 1935 + 2154, foi descoberto em 2014 quando cientistas o viram emitindo rajadas poderosas de raios gama e raios-X em intervalos aleatórios.

Depois de se acalmar por um tempo, a estrela morta foi despertada por uma poderosa explosão de raios-X no final de abril.  Sandro e seus colegas detectaram essa explosão com o satélite integral da Agência Espacial Européia (ESA), projetado para capturar os fenômenos mais energéticos do universo.

Ao mesmo tempo, um radiotelescópio nas montanhas da Colúmbia Britânica, no Canadá, detectou uma explosão de ondas de rádio vindas da mesma fonte.  Radiotelescópios na Califórnia e em Utah confirmaram o FRB no dia seguinte.

Os pesquisadores escreveram que uma explosão simultânea de ondas de rádio e raios-X nunca tinha sido detectada em um magnetar, apontando fortemente para esses remanescentes estelares como fontes plausíveis de FRB.

Crucialmente, o cientista da ESA Erik Kuulkers acrescentou, esta descoberta só foi possível porque vários telescópios na Terra e em órbita foram capazes de capturar a explosão simultaneamente, e em muitos comprimentos de onda em todo o espectro eletromagnético.  É necessária uma maior colaboração entre as instituições para “focar ainda mais na origem desses fenômenos misteriosos”, disse Kuulkers.