O ano de 2020 é memorável na história humana não só para a pandemia COVID-19, mas também para a descoberta de vida extraterrestre. Em meados de setembro, os astrônomos disseram que a vida poderia sobreviver no alto da atmosfera do planeta Vênus. Uma equipe internacional de astrônomos da Universidade de Cardiff, país de Gales, anunciou a descoberta de gás fosfina nas nuvens altas do planeta, uma molécula que também é produzida na Terra por micróbios que vivem em ambientes semelhantes livres de oxigênio.

Como se não fosse surpreendente o suficiente, dias depois um grupo de astrônomos russos anunciou que eles tinham imagens fósseis claras de microrganismos alienígenas vivos encontrados em um meteorito que veio de um exoplaneta fora do nosso sistema solar, uma vida que existia antes mesmo do nosso sistema solar emergir. Mas agora temos um novo capítulo na iminente descoberta da vida extraterrestre, seja microbiana, animal ou inteligente. Cientistas do Centro Astrofísico Harvard-Smithsonian e do Instituto de Tecnologia da Flórida dizem ter descoberto como determinar se há vida nas profundezas da superfície de Marte, da Lua e de outros objetos rochosos no universo.

Vida no interior de Marte

Enquanto os cientistas geralmente concentram sua busca por vida na superfície e atmosfera de objetos espaciais, a equipe de pesquisa do Centro Astrofísico Harvard-Smithsonian (CfA) e do Instituto de Tecnologia da Flórida sugerem que a falta de água na superfície não exclui a possibilidade de vida em outro lugar em um objeto rochoso, como o subsolo profundo.

“Examinamos se as condições certas para a vida poderiam existir nas profundezas da superfície de objetos rochosos, como a Lua ou Marte, e como os cientistas podem procurar vestígios da vida subterrânea passada nesses objetos”, explicao Dr. Lingam, autor principal do estudo publicado na revista científica The Astrophysical Journal Letters. “Sabemos que essa busca será tecnicamente desafiadora, mas não impossível.”

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Um dos problemas para os pesquisadores era determinar a possibilidade de água onde aparentemente não existe.

“A água superficial requer uma atmosfera para manter a pressão finita, sem a qual a água líquida não pode existir”,acrescenta Lingam. “No entanto, a água pode se mover para áreas mais profundas. Por exemplo, Marte não tem atualmente corpos de água antigos na superfície, mas é conhecido por ter lagos subterrâneos.”

O estudo analisa a “espessura” da região subsuperficial de objetos rochosos próximos onde, em princípio, água e vida podem existir. Além disso, está sendo feita uma consideração sobre se a alta pressão sobre eles pode excluir completamente a existência da vida. De acordo com o Dr. Avi Loeb, diretor do Instituto de Astronomia da Universidade de Harvard, provavelmente não.

“Tanto a Lua quanto Marte não têm uma atmosfera que permita que a água líquida exista em sua superfície, mas regiões mais quentes e pressurizadas sob a superfície poderiam permitir que a química da vida exista em água líquida”, explica o Dr. Loeb.

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Quanto à busca de vida subterrânea na Lua e em Marte, os pesquisadores apontam que não será fácil.

“Precisamos de equipamentos que ainda não são usados em nenhum dos nossos corpos espaciais vizinhos”,acrescenta o Dr. Loeb. “Precisamos ser capazes de perfurar dezenas de quilômetros abaixo da superfície de Marte, e sem atividade geológica que exponha essas camadas profundas, não seremos capazes de explorá-las.”

Entrada para os subterrâneos de Marte

No entanto, os problemas não significam que encontrar vida na biosfera do subsolo de um corpo rochoso seja impossível mesmo em um futuro próximo.

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“A perfuração poderia ser possível no contexto do programa da Artemis para estabelecer uma base sustentável na Lua até 2024. Você pode imaginar robôs e equipamentos pesados que perfurarão profundamente sob a superfície da Lua em busca de vida, assim como fazemos em busca de petróleo na Terra”, conclui Loeb, acrescentando que se futuras missões a Marte e à Lua descobrirem a vida subterrânea, os mesmos princípios para encontrá-la podem ser aplicados a outras missões.