A lua de Saturno, Titã, é um lugar promissor para a vida no Sistema Solar, e não apenas por causa de seus vastos lagos de hidrocarbonetos que bem poderiam ser um ambiente adequado para outras formas de vida além da terrestre;  agora uma molécula “estranha” foi detectada que não foi encontrada em outra atmosfera.  A estranha lua de Saturno, Titã, acaba de ficar um pouco mais estranha.

Astrônomos detectaram ciclopropenilideno (C3H2) em sua atmosfera, uma molécula de carbono extremamente rara que é tão reativa que só pode existir na Terra em condições de laboratório.  Na verdade, é tão raro que nunca foi detectado antes em uma atmosfera, no Sistema Solar ou em outro lugar.  O único outro lugar onde pode permanecer estável é o vazio frio do espaço interestelar. 

Mas pode ser um bloco de construção de moléculas orgânicas mais complexas que poderiam um dia dar origem à vida.  Melissa Trainer, uma astrobióloga do Goddard Space Flight Center da NASA, disse em um comunicado: “Nós pensamos em Titã como um laboratório da vida real onde podemos ver uma química semelhante à da Terra antiga quando a vida estava tomando conta aqui.  Procuraremos moléculas maiores que o C3H2, mas precisamos saber o que está acontecendo na atmosfera para entender as reações químicas que levam à formação de moléculas orgânicas complexas e à chuva para a superfície.

“O ciclopropenilideno, que até os pesquisadores da NASA descrevem como uma “pequena molécula muito estranha”, geralmente não dura muito em condições atmosféricas, porque reage muito rápida e facilmente com outras moléculas, formando outras moléculas.  compostos.  Assim que o fizer, não será mais ciclopropenilideno.  No espaço interestelar, qualquer gás ou poeira é geralmente muito frio e muito difuso, o que significa que os compostos não interagem muito e o ciclopropenilideno pode estar por perto.  Titã é muito diferente do espaço interestelar.

É um pouco úmido, com lagos de hidrocarbonetos, nuvens de hidrocarbonetos e uma atmosfera predominantemente de nitrogênio, com um pouco de metano.  A atmosfera é quatro vezes mais espessa que a atmosfera da Terra (que também é dominada por nitrogênio).  Abaixo da superfície, os cientistas acreditam que existe um enorme oceano de água salgada.  Analisando Titã Em 2016, uma equipe liderada pelo cientista planetário Conor Nixon, do Goddard Space Flight Center da NASA, usou o Atacama Large Millimeter / submillimeter Array (ALMA) no Chile para sondar a atmosfera da lua, em busca de moléculas orgânicas. 

Foi na fina atmosfera superior, bem acima da superfície, que eles detectaram uma assinatura química desconhecida.  Ao compará-lo com um banco de dados de perfis químicos, a equipe identificou a molécula como ciclopropenilideno.  A espessura da atmosfera naquela altitude provavelmente contribui para a sobrevivência da molécula, mas por que ela aparece em Titã e em nenhum outro lugar é um mistério. 

Nixon disse: “Quando percebi que estava olhando para o ciclopropenilideno, meu primeiro pensamento foi: ‘Bem, isso é realmente inesperado.’  Titan é único em nosso Sistema Solar.  Provou ser um tesouro de novas moléculas ”.  O ciclopropenilideno é de particular interesse porque é o que é conhecido como uma molécula de anel;  Seus três átomos de carbono estão ligados em um anel (bem, um triângulo, mas o princípio é o mesmo). 

Embora o ciclopropenilideno em si não seja conhecido por desempenhar um papel biológico, as nucleobases de DNA e RNA são baseadas em tais anéis moleculares.  Possível vida em Titã já está fervilhando com a atividade química orgânica.  O nitrogênio e o metano se decompõem à luz do sol, desencadeando uma cascata de reações químicas.  Se essas reações podem levar à vida é uma questão que os cientistas estão morrendo de vontade de responder.  Rosaly Lopes, geóloga do Laboratório de Propulsão a Jato da NASA, disse em um comunicado:

“Estamos tentando descobrir se Titã é habitável.  Por isso, queremos saber quais compostos na atmosfera chegam à superfície e, em seguida, se esse material pode passar pela crosta de gelo para o oceano, porque pensamos que o oceano é onde estão as condições habitáveis. ”  Determinar quais compostos estão presentes na atmosfera é uma etapa muito importante nesse processo de pesquisa.  O ciclopropenilideno pode ser pequeno e estranho, mas essa molécula extremamente rara pode ser uma peça-chave do quebra-cabeça químico de Titã.  Agora só temos que descobrir como isso se encaixa.