Algo cuja origem nada tem de natural está entre as amostras do asteroide Ryugu trazido à Terra em uma cápsula da missão Hayabusa 2, no início de dezembro.  Do que se trata?

“Ainda não confirmamos a origem do objeto artificial (人工 物).  Foi utilizado um projétil durante a coleta das amostras e é possível que se trate de alumínio separado da buzina do amostrador naquela época ”, lê o Twitter da sonda japonesa.

O objeto em questão apareceu em um contêiner com amostras obtidas na segunda operação de coleta da missão, em julho de 2019, para a qual foi utilizado um projétil.

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Duas superfícies diferentes

As amostras que as autoridades espaciais japonesas descreveram ontem têm o tamanho de 1 centímetro (0,4 polegadas) e são duras como uma rocha, não quebrando quando coletadas ou despejadas em outro contêiner.  Os grânulos menores de areia preta que a espaçonave coletou e devolveu separadamente foram descritos na semana passada.

Amostras trazidas

A espaçonave Hayabusa 2 obteve os dois conjuntos de amostras no ano passado de dois locais no asteróide Ryugu, a mais de 300 milhões de quilômetros da Terra.  Ele os jogou do espaço em um alvo no interior da Austrália, e as amostras foram trazidas para o Japão no início de dezembro.

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Os grânulos de areia que a Agência de Exploração Aeroespacial do Japão (JAXA) descreveu na semana passada eram do primeiro toque-e-arranca da espaçonave em abril de 2019 (em homenagem à ação da espaçonave de tocar brevemente a superfície para  pegue fragmentos e então voe).

“Os maiores fragmentos foram do compartimento designado para o segundo toque e arranca em Ryugu”, disse Tomohiro Usui, cientista de materiais espaciais.

Para obter o segundo conjunto de amostras em julho do ano passado, Hayabusa 2 lançou um impactador que explodiu contra a superfície do asteróide, coletando material do buraco deixado para trás para que as amostras não fossem afetadas pela radiação espacial e outros fatores ambientais.  .

Usui disse que as diferenças de tamanho sugerem uma dureza diferente do leito rochoso do asteróide.  “Uma possibilidade é que o segundo local de pouso fosse uma rocha sólida e partículas maiores se separassem e entrassem no compartimento.”

JAXA continua o exame inicial das amostras de asteróides antes de conduzir estudos mais abrangentes no próximo ano.  Quanto ao fragmento artificial, ainda não foi determinado oficialmente o que exatamente é, embora se presuma ser parte da inevitável contaminação humana da missão.