Astrônomos acreditam ter descoberto um minúsculo buraco negro, com uma massa tão pequena que o coloca em uma categoria exclusiva. O melhor de tudo é que ele está muito perto de nós.

A cerca de 1.500 anos-luz de nosso próprio planeta, em uma constelação da Via Láctea conhecida como Monoceros, este é o candidato a buraco negro mais próximo no qual os cientistas tiveram a fortuna de encontrar.

A equipe da Universidade do Estado de Ohio o chamou de Unicórnio – um chapéu para a casa do buraco negro e sua natureza extremamente rara.

“Quando olhamos os dados, este buraco negro – o Unicórnio – simplesmente apareceu”, disse o astrônomo Tharindu Jayasinghe. 

Então, como não vimos isso antes? Acontece que estávamos com nossas vendas astronômicas.

De minúsculos primordiais a gigantes supermassivos alimentando os corações das galáxias, a teoria prevê que os buracos negros podem existir em uma variedade de massas. No entanto, quando se trata de buracos negros formados pelo colapso de núcleos de estrelas mortas, os astrônomos encontraram algumas ‘lacunas de massa’ ao longo dos anos.

Se uma estrela colapsa para menos de 2,3 vezes a massa do nosso Sol, ela acaba sendo uma estrela de nêutrons, não um buraco negro. E, até recentemente, não tínhamos encontrado nenhum buraco negro estelar menor que 5 massas solares – o que nos deixa com a lacuna de massa.

Antes de encontrarmos qualquer objeto naquela lacuna, sua existência era tão duvidosa que, quando os astrônomos notaram uma estrela gigante vermelha próxima sendo puxada por algo, eles inicialmente descartaram a possibilidade de que fosse um minúsculo companheiro invisível.

Mas Jayasinghe olhou para isso de uma maneira diferente. Como um estudante de graduação, seu supervisor havia lhe falado sobre o potencial de buracos negros extremamente pequenos, e ele queria investigar. 

Analisando dados de vários sistemas de telescópios e satélites, ele localizou uma gigante vermelha na constelação de Monoceros, que estava em seus últimos estágios de vida. 

A velocidade da estrela e a maneira como estava sendo puxada pela gravidade sugeriam que havia um minúsculo buraco negro orbitando a sua órbita. O tamanho deste companheiro escuro e silencioso foi calculado em cerca de 3 massas solares.

“Assim como a gravidade da Lua distorce os oceanos da Terra, fazendo com que os mares se projetem em direção e afastamento da Lua, produzindo marés altas, o buraco negro distorce a estrela em uma forma de futebol com um eixo mais longo que o outro,”  explica o  astrônomo Todd Thompson, que ajudou a encontrar outros pequenos buracos negros no passado.

“A explicação mais simples é que é um buraco negro – e, neste caso, a explicação mais simples é a mais provável.”

Por décadas, não ficou claro se algo existia na lacuna de massa entre duas formas de estrelas mortas.

Mas Jayasinghe olhou para isso de uma maneira diferente. Como um estudante de graduação, seu supervisor havia lhe falado sobre o potencial de buracos negros extremamente pequenos, e ele queria investigar. 

Analisando dados de vários sistemas de telescópios e satélites, ele localizou uma gigante vermelha na constelação de Monoceros, que estava em seus últimos estágios de vida. 

A velocidade da estrela e a maneira como estava sendo puxada pela gravidade sugeriam que havia um minúsculo buraco negro orbitando a sua órbita. O tamanho deste companheiro escuro e silencioso foi calculado em cerca de 3 massas solares.

“Assim como a gravidade da Lua distorce os oceanos da Terra, fazendo com que os mares se projetem em direção e afastamento da Lua, produzindo marés altas, o buraco negro distorce a estrela em uma forma de futebol com um eixo mais longo que o outro,”  explica o  astrônomo Todd Thompson, que ajudou a encontrar outros pequenos buracos negros no passado.

“A explicação mais simples é que é um buraco negro – e, neste caso, a explicação mais simples é a mais provável.”

Por décadas, não ficou claro se algo existia na lacuna de massa entre duas formas de estrelas mortas.