Em junho de 2020, um astrônomo amador chamado Clyde Foster de Centurion, África do Sul, fez uma descoberta muito significativa com seu telescópio de 14 polegadas quando percebeu um “ponto” estranho localizado a sudeste da “Grande Mancha Vermelha” de Júpiter.

Apenas dois dias após a descoberta de Foster, a espaçonave Juno da NASA realizou observações detalhadas do novo e misterioso recurso.  De acordo com as observações de Juno, os cientistas confirmaram que foi uma coluna de material de nuvem que irrompeu sobre a camada superior da atmosfera de Júpiter.  Esses “surtos” às vezes ocorrem na faixa de latitude do planeta, que é chamada de Cinturão Temperado Sul.  Algumas semanas depois que a pluma diminuiu, apareceu como uma mancha escura que foi chamada de “Mancha de Clyde”.

Quase um ano após a descoberta inicial do local de Clyde, Juno fez sua 33ª passagem baixa sobre as nuvens de Júpiter em 15 de abril de 2021 e observou como o local misterioso evoluiu ao longo do ano passado.

Embora muitas das características atmosféricas de Júpiter se dissipem em um curto período de tempo, a Mancha de Clyde é muito diferente, pois se afastou da Grande Mancha Vermelha e evoluiu para uma característica complexa chamada região filamentar dobrada que é duas vezes maior em latitude e três  vezes tão grande em longitude quanto o ponto inicial.  Além disso, esse recurso tem a capacidade de durar muito tempo.

E parece completamente diferente.  A foto que foi tirada em junho passado mostrou o local como uma feição oval e muito compacta.  A foto mais recente de abril deste ano mostra mais como um monte de redemoinhos.  As duas fotos do ponto de Clyde tiradas com quase um ano de diferença podem ser vistas aqui.

A espaçonave Juno foi lançada em 2011 e vem coletando dados em Júpiter desde 2016. Ela continuará a estudar a incrível e misteriosa atmosfera do Gigante de Gás por mais algum tempo, pois sua missão foi estendida até o ano de 2025.

Nave espacial Juno orbitando Júpiter.

Scott Bolton, que é o principal investigador do Southwest Research Institute em San Antonio, afirmou o quão significativa é essa extensão: “Desde sua primeira órbita em 2016, Juno fez uma revelação após a outra sobre o funcionamento interno deste gigantesco gigante gasoso”.  “Com a missão estendida, responderemos a questões fundamentais que surgiram durante a missão principal de Juno, enquanto alcançamos além do planeta para explorar o sistema de anéis de Júpiter e os satélites galileanos.”

Ao orbitar Júpiter por mais vários anos, Juno deve ser capaz de analisar e coletar muito mais dados sobre o misterioso ponto de Clyde.  Eu sei que estou ansioso para aprender mais informações sobre este recurso estranho, mas incrível.