Às 7h30 da noite de sexta-feira, 23 de junho de 1950, o voo 2501 da Northwest Orient Airlines partiu de Nova York em um voo transcontinental para Seattle, Washington, com escala programada em Minneapolis, Minnesota, com cinquenta e cinco passageiros, um comandante, um copiloto e uma aeromoça a bordo.

O tempo naquela noite estava quente e agradável e, quando o avião decolou, não havia razão para suspeitar que seria outra coisa senão um voo de rotina, e assim foi na primeira etapa da viagem. No entanto, o vôo 2501 estava prestes a voar nos anais de grandes mistérios da aviação não resolvidos, desaparecendo com seus passageiros e tripulação para nunca mais ser visto.

DC-4

O voo transcorreu sem intercorrências enquanto passava por Cleveland, Ohio, e continuava para oeste em direção a Minneapolis, Minnesota, com o piloto, o comandante Robert C. Lind, de 35 anos, informando que o voo estava dentro do horário. A aeronave DC-4 estava a cerca de 3.500 pés (1.100 m) sobre o Lago Michigan quando Lind ligou novamente para solicitar permissão do controle de tráfego aéreo para descer a 2.500 pés.

Embora ele não tenha dado nenhuma razão para essa mudança repentina de altitude, o pedido foi perfeitamente normal e calmo, sem menção de mau tempo ou qualquer coisa errada, embora fosse sabido que naquela época não havia tempestades em nenhuma parte do Lago Michigan ou em outras áreas. A solicitação foi negada devido a outro tráfego aéreo na área, e Lind apenas confirmou isso e encerrou a ligação sem mais problemas. Seria a última vez que alguém no vôo seria ouvido.

Quando o avião não chegou ao seu destino no horário, houve esforços para fazer contato em todas as frequências, mas isso se revelou infrutífero. Não houve mais nenhuma palavra sobre o destino do avião, nenhuma comunicação, nenhum sinal, e quando o amanhecer chegou sem avistar o vôo, ficou claro que algo estava muito errado.

Presumiu-se que o avião havia caído talvez devido a uma tempestade que mudou repentinamente de direção, então uma grande operação de busca e resgate foi lançada imediatamente, envolvendo a Marinha dos EUA, a Guarda Costeira dos EUA e a Polícia Estadual de Illinois, Michigan, Wisconsin e Indiana , que vasculhou a área, mas a princípio não encontrou nada.

Somente 13 horas depois, os navios da Guarda Costeira foram capazes de localizar alguns vestígios bastante sombrios do avião desaparecido. Eles conseguiram encontrar uma mancha de óleo e vários detritos diversos flutuando na água fria e nebulosa, incluindo um pedaço de um flutuador de tanque de combustível, almofadas de assento, roupas, cobertores, bagagem, forro de cabine, apoio de braço de assento, fragmentos de estofamento e um diário de bordo da companhia aérea, com todos os vários detritos sendo pedaços muito pequenos relatados como “não maiores do que sua mão”.

Houve também a descoberta macabra de partes do corpo humano, embora também fossem apenas fragmentos, incluindo mãos, dedos e orelhas. Esforços foram feitos para encontrar quaisquer outros vestígios ou destroços do avião, usando mergulhadores, sonar e arrastando o fundo do Lago Michigan com traineiras, mas nada mais foi encontrado, não foi possível determinar onde ou porque o avião havia caído, e não havia mais sinais de quaisquer corpos ou destroços.

Tudo o que se sabia era que o avião teve um destino terrível e, com 58 pessoas a bordo, era até aquele momento o pior desastre de aviação da história dos Estados Unidos. Enquanto os extensos esforços de busca continuavam, as autoridades tentavam juntar as peças do que havia acontecido.

Testemunhas oculares relataram ter visto um flash de luz forte nas proximidades de onde o avião fez a última transmissão de rádio, e houve pelo menos dois relatos de ter visto uma explosão no céu. Uma dessas testemunhas desses fenômenos aéreos foi um homem aposentado da Marinha dos EUA, o Tenente Comandante. R. T. Helm, que viu o avião sobrevoar sua casa perto do porto de Benton e disse:

Eu ouvi o avião em minha casa por volta das 12h20 de sábado. Eu dei uma olhada pela janela e ele parecia estar voando muito baixo. Quão baixo, não sei. Houve uma terrível tempestade elétrica na época. Poucos minutos depois, olhei para o lago, notei que um avião estava indo para o leste e que seus sinais de pouso estavam piscando. As luzes continuavam se aproximando da minha casa. Minutos depois, houve um terrível clarão no lago.

Outro relato foi de uma mulher que viu o avião e depois um flash, do qual ela disse: “De repente, houve um flash. Foi uma luz engraçada. Parecia o sol quando se punha. Durou apenas um segundo e depois sumiu. ” Devido a relatos como esses, os pequenos fragmentos de destroços e os pequenos pedaços do corpo, pensou-se que o vôo 2501 talvez tivesse experimentado uma explosão catastrófica no ar que o desintegrou completamente.

No entanto, como tal explosão aconteceu era desconhecido e não havia nenhuma evidência real de que este era o caso. Outra teoria era que o avião havia sido derrubado por um raio, e ainda outra teoria era que o vôo havia encontrado uma tempestade repentina e inesperada e que o piloto havia tentado voar ao redor dela, sendo este provavelmente o motivo pelo qual Lind havia solicitado uma mudança de altitude, mas ele nunca mencionou isso em seu relatório final de rádio. A causa ainda é desconhecida e ninguém sabe realmente o que aconteceu com o vôo 2501 ou para onde ele foi.

A busca oficial foi finalmente cancelada, mas nas décadas desde que houve contínuos esforços e expedições para tentar encontrar o misterioso avião desaparecido. O autor e explorador Clive Cussler lançou uma busca anual massiva pelo avião desaparecido junto com o Michigan Shipwreck Research Associates (MSRA), uma organização sem fins lucrativos com sede em Michigan.

Começando em 2004, por 13 anos consecutivos, eles cobriram centenas de milhas quadradas que eles calcularam ser a área mais provável onde ele afundou, usando o equipamento mais avançado disponível, mas embora tenham encontrado 10 naufrágios, não havia nenhum vestígio do vôo 2501 , nem mesmo um único fragmento de destroços.

Lago Michigan

Um dos pesquisadores mais obstinados à caça do vôo 2501 é Valerie van Heest, co-diretora do MSRA e autora de um livro sobre o incidente chamado Fatal Crossing, que encontrou todo tipo de informação nova sobre o desaparecimento e suas consequências. Sua equipe fez grandes progressos no uso de tecnologia avançada de previsão do tempo e simulações de computador para mapear os caminhos dos destroços e estreitar bastante a área de busca de onde o avião provavelmente caiu. Para fazer isso, Van Heest contou com a ajuda de um cientista aposentado da Administração Oceânica e Atmosférica Nacional (NOAA) chamado Dr. David Schwab, um especialista em prever mudanças no clima acima dos Grandes Lagos. Ele fala sobre seu papel na pesquisa:

Eu estudo a interação da física dos Grandes Lagos com a atmosfera sobre os Grandes Lagos. Meu trabalho era ajudar a adivinhar onde o avião poderia ter caído com base em onde os destroços foram encontrados. Com base nessas correntes e nos ventos sobre o lago, podemos simular como um pedaço de entulho se moveria e para onde iria hora a hora depois de ter começado em algum local.

Peguei a data meteorológica das estações meteorológicas em Muskegon, South Bend, Chicago e Milwaukee, e interpolei os ventos sobre o lago. Temos uma boa estimativa de que tipo de vento predominava durante o período em que o avião caiu. As correntes nem sempre vão na mesma direção do vento.

Se algo está flutuando muito alto na água, é mais afetado pelo vento do que pela corrente. Todos os fragmentos foram soltos ao mesmo tempo, por volta da meia-noite, quando chegaram os relatórios de que o avião havia caído.

Procuramos encontrar os fragmentos de destroços cujo trajeto os levasse mais perto dos locais e momentos em que os destroços foram avistados pelas equipes de resgate. Com base na correlação dos caminhos desses pedaços de entulho, com o local e os horários em que os destroços reais foram encontrados, podemos pegar os pedaços de entulho que mais se aproximaram e ver onde eles começaram, oferecendo-nos um mapa de probabilidade de onde o plano pode caíram.

Com essa informação, a equipe acredita que está em posição de finalmente encontrar a resposta para o mistério, mas o avião ainda não foi encontrado, o que o transforma em algo semelhante a uma contínua caça ao tesouro. O caso ainda não foi resolvido e ficamos nos perguntando o que aconteceu com este avião e todos os que estão a bordo. Parece que algo terrível aconteceu naquela noite fatídica, mas o que foi ou para onde o avião e sua tripulação e passageiros foram permanecer um dos grandes mistérios não resolvidos da aviação