A questão de se existe ou não existiu vida em Marte permanece sem resposta e podemos não saber por um tempo mais, já que a primeira tentativa do Perseverance Rover da NASA em coletar amostras para retornar à Terra não deu certo – literalmente!  Em 6 de agosto, o rover perfurou o solo marciano, mas não foi capaz de coletar nenhuma rocha ou sujeira do Planeta Vermelho.

Mas pode haver outra maneira de descobrir se Marte já teve vida. Em um novo artigo dos cientistas Ryuki Hyodo e Tomohiro Usui da Agência de Exploração Aeroespacial do Japão (JAXA), eles afirmaram que a lua Fobos de Marte pode fornecer a resposta sobre a possibilidade de vida antiga no Planeta Vermelho e que o próximo lançamento em 2024 do A missão Martian Moons eXploration (MMX) deve ajudar a obter essas informações, já que a espaçonave irá coletar amostras do regolito da lua para retornar à Terra.

Fobos fotografada pela Mars Reconnaissance Orbiter em 2008.

Então, por que Phobos?  Uma vez que Marte sofreu inúmeros impactos de meteoros ao longo de bilhões de anos que teriam jogado pedaços do planeta no espaço, alguns desses destroços podem ter pousado em sua lua.  E nesses detritos, pode haver evidências de moléculas orgânicas, bioassinaturas químicas, microorganismos fossilizados e até mesmo DNA.

Na verdade, isso é bem possível, pois encontramos fragmentos de Marte bem aqui na Terra com o meteorito chamado Allan Hills 84001 (ou ALH 84001). O meteorito, descoberto na Antártica em 1984 por geólogos, teria se formado há 4 bilhões de anos no Planeta Vermelho e colidiu com a Terra há cerca de 13.000 anos.

O meteorito chamado Allan Hills 84001

Os destroços que possivelmente voaram para Fobos devido aos impactos de meteoros podem fornecer aos cientistas todos os fatores importantes na busca por vidas passadas no Planeta Vermelho, como Hyodo e Usui explicaram:

“A natureza aleatória dos impactos de formação de crateras em Marte fornece estatisticamente todos os possíveis Materiais marcianos, desde rochas sedimentares até rochas ígneas que cobrem todas as suas eras geológicas. ”

Close-up de Phobos

Se havia vida em Marte e se ela foi lançada ao espaço por um impacto, provavelmente já está morta, então é por isso que a nave MMX buscará coletar genes esterilizados e fortemente irradiados e impressões antigas (ou SHIGAI, que significa “ restos mortais ”em japonês).

Com base na proximidade da lua de seu planeta, fragmentos de Marte certamente poderiam ter chegado até lá. Descoberto pelo astrônomo Asaph Hall em 1877, Fobos é a maior das duas luas de Marte (a outra se chama Deimos), medindo 17 por 14 por 11 milhas (27 por 22 por 18 quilômetros).

Está tão perto do planeta que completa três órbitas a cada dia da Terra e está constantemente se movendo para perto de Marte a uma taxa de 6 pés (1,8 metros) a cada cem anos.