A razão para as mudanças drásticas no nível da água na cratera de Jezero ainda não está clara – se as flutuações foram devido a mudanças sazonais ou fenômenos catastróficos. O rover Perseverance agora tem novos alvos para pesquisa que podem responder pelo menos algumas de nossas perguntas.

Por muitos anos, os cientistas imaginaram a história de Marte da seguinte maneira: no passado distante, o planeta tinha uma atmosfera densa. Estava quente e coberto de rios e lagos, adequados para a vida.

Em seguida, ele perdeu seu campo magnético, a atmosfera tornou-se mais fina e sua superfície se transformou no deserto gelado de hoje.

Isso, é claro, é verdade – mas o novo Mars rover Perseverance já fez suas primeiras descobertas, que revelam detalhes intrigantes que permaneceram ocultos aos olhos dos pesquisadores.

O que o rover Mars da NASA encontrou?

Cratera de Jezero

O local de pouso do Mars rover da NASA não foi selecionado acidentalmente. Quando visto da órbita, existem estruturas na área da cratera que se assemelham a um rio, seu delta e um lago. Claro, a existência desses corpos d’água era apenas um palpite – até que o Perseverance pousasse, ninguém sabia ao certo.

As primeiras descobertas do Perseverance

Mas agora que os primeiros dados foram obtidos, podemos dizer com certeza – os cientistas estavam certos em suas suposições! As imagens das câmeras panorâmicas MastCam-Z e do microscópio RMI provam conclusivamente que o arranjo das rochas no fundo da cratera, bem como as camadas rochosas, confirma o que qualquer geólogo esperaria ver na área de um delta uma vez seco.

Mas a história acaba sendo mais complexa do que se pensava.

O rover Perseverance

Níveis de água

Os cientistas obtiveram dados que mostram que o nível da água mudou drasticamente ao longo da história – subiu e desceu até o ponto em que o lago está completamente seco.  No entanto, a razão para isso ainda não está clara – se as flutuações foram devido a mudanças sazonais ou fenômenos catastróficos.

Pesquisa futura do Perseverance

Mais pesquisas são necessárias e, para isso, o Perseverance será enviado para estudar as rochas, que estão posicionadas no próprio delta.  Essas informações estão descritas em um dos artigos publicados hoje nas páginas da revista científica Science.

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Locais de Perseverança, o monte Kodiak e várias escarpas ao longo do delta.  Crédito: NASA / JPL-Caltech / LANL / CNES / CNRS / ASU / MSSS
Locais de Perseverança, o monte Kodiak e várias escarpas ao longo do delta.  Crédito: NASA / JPL-Caltech / LANL / CNES / CNRS / ASU / MSSS
Pedras muito grandes para serem arrastadas por um rio

Também foram encontradas pedras grandes e arredondadas, que devem ter rolado ao longo do fundo do lago, mas também há uma surpresa aqui – são muito grandes para serem arrastadas por um rio. Uma possível explicação é que já houve inundações severas em Marte que empilharam rochas no lago. O que levou às inundações hipotéticas não está claro, mas na Terra, tais fenômenos são causados por precipitação abundante ou gelo derretido.

Marte

Passado marciano

Mas a trama do passado marciano ficou ainda mais complicada, de acordo com outro artigo publicado nas páginas da revista Nature.  Ele revela que alguns dos vales de Marte, talvez um quarto deles, foram esculpidos por fenômenos de curto prazo – como as inundações mencionadas.  E se até agora pensávamos que os cânions marcianos foram esculpidos por centenas ou milhares de anos, agora estamos acumulando dados que mostram que eles provavelmente se formaram em meses ou anos.

Escarpas ao longo do delta que serão estudadas pelo rover de Marte.  Crédito: NASA / JPL-Caltech / ASU / MSSS
Escarpas ao longo do delta que serão estudadas pelo rover de Marte.  Crédito: NASA / JPL-Caltech / ASU / MSSS
Boas ou más notícias?

Essas são boas e más notícias para a perspectiva de existência de vida no Planeta Vermelho.  Leva muito tempo para que os mecanismos da evolução funcionem e para que os organismos vivos apareçam, portanto, a presença de eventos de curto prazo no passado não é o que um astrobiólogo deseja ouvir.

Alternativas

Mas, por outro lado, fenômenos catastróficos poderiam ter soterrado os oásis de vida já formados sob as camadas sedimentares, de modo que ficassem protegidos de mudanças posteriores no planeta e da radiação cósmica. Portanto, os depósitos de rocha à beira da Cratera do Lago são o lugar perfeito para procurar vestígios de vida em Marte.