Respire fundo em qualquer lugar da superfície do planeta Terra. Não importa o quão alto, baixo ou poluído seja, você ainda terá oxigênio suficiente para sustentá-lo por um tempo. Plante seu rosto em uma pilha de terra e respire fundo (metaforicamente, por favor) e você terá os pulmões cheios de terra.

Respire fundo em qualquer lugar na superfície da Lua e você está prestes a morrer por falta de oxigênio. Plante seu rosto em uma pilha de terra lunar e, com o equipamento certo, você e seus descendentes respirarão por 100.000 anos. Não acredita? Conheça o Dr. John Grant, professor de Ciência do Solo na Southern Cross University da Austrália.

“Embora a Lua tenha uma atmosfera, é muito fina e composta principalmente de hidrogênio, néon e argônio. Não é o tipo de mistura gasosa que poderia sustentar mamíferos dependentes de oxigênio, como os humanos. Dito isso, há bastante oxigênio na lua.

Simplesmente não está na forma gasosa. Em vez disso, está preso dentro do regolito – a camada de rocha e poeira fina que cobre a superfície da Lua. Se pudéssemos extrair oxigênio do regolito, seria o suficiente para sustentar a vida humana na Lua? “

Em um artigo publicado na The Conversation, o Dr. Grant explica onde o oxigênio da Lua está se escondendo – no cobertor de solo, poeira e rochas quebradas acima da próxima camada, que é um alicerce sólido. Regolith, cujas raízes gregas significam ‘cobertor de rocha’, tem estado nas notícias espaciais recentemente quando o rover lunar da China e o Perseverance Mars da NASA vêm colhendo amostras de seus respectivos rególitos.

De acordo com Grant, esta é uma boa ideia – potencialmente salvadora – na Lua porque seu regolito é composto de aproximadamente 45% de oxigênio. É daí que vem o cálculo que chamou a atenção de “há oxigênio suficiente na Lua para 8 bilhões de pessoas por 100.000 anos.

No entanto, há um “mas” – que o oxigênio está fortemente ligado à sílica contendo oxigênio, alumínio, óxido de ferro e óxido de magnésio e é necessária energia para libertá-lo. Felizmente, Grant sabe como, e é por isso que em outubro de 2021 a Agência Espacial Australiana e a NASA assinaram um acordo para enviar um rover feito na Austrália para a Lua sob o programa Artemis para coletar rochas lunares cheias com o que um dia poderia liberar seu oxigênio respirável.

“A extração de oxigênio do regolito também exigiria equipamentos industriais substanciais. Precisaríamos primeiro converter óxido de metal sólido em forma líquida, aplicando calor ou calor combinado com solventes ou eletrólitos. Temos a tecnologia para fazer isso na Terra, mas mover este aparelho para a Lua – e gerar energia suficiente para operá-lo – será um grande desafio. ”

Grant assume que o equipamento será movido a energia solar, embora alguma outra energia derivada da Lua possa ser viável. Seria necessário cavar um metro cúbico de rególito lunar e quebrar as 1,4 toneladas de minerais que o cubo conteria em média. Essa operação liberaria cerca de 630 kg de oxigênio.

Os planos da NASA prevêem o fornecimento de 800 gramas de oxigênio por dia para os próximos astronautas lunares, de modo que 630 kg de oxigênio durariam para uma pessoa um pouco mais de dois anos. Extrapolando ainda mais, remover o regolito em uma média de dez metros e extrair todo o oxigênio daria a 8 bilhões de pessoas 100.000 anos de oxigênio.

O que estamos esperando? Bem, além dos desafios técnicos superáveis, há o dilema ético – remover os dez primeiros metros de regolito na Lua fará com que pareça as áreas marcadas da Terra que foram mineradas por seu carvão destruidor de oxigênio e outros minerais. Tomar essa decisão sem dúvida dependeria de por que 8 bilhões de humanos estavam tentando escapar da Terra para tomar ar fresco.