A crosta terrestre é mais fina nesta região e o calor subterrâneo está cozinhando a geleira Thwaites por baixo, empurrando-a para mais perto do colapso.

Antártica Ocidental é uma das regiões de aquecimento mais rápido da Terra. Como prova, você não precisa olhar além da geleira Thwaites, também conhecida como “Geleira do Juízo Final”.

Desde a década de 1980, Thwaites perdeu cerca de 595 bilhões de toneladas (540 bilhões de toneladas métricas) de gelo, contribuindo sozinha com 4% para o aumento anual do nível do mar global durante esse período.

A taxa de perda de gelo da geleira acelerou substancialmente nas últimas três décadas, em parte devido aos rios ocultos de água do mar relativamente quente que correm pelo fundo da geleira, bem como a mudança climática absoluta que aquece o ar e o oceano.

Agora, uma nova pesquisa sugere que o aquecimento do oceano e da atmosfera não são os únicos fatores que empurram Thwaites além do limite:

O calor da Terra também pode estar dando às geleiras da Antártica Ocidental um chute nocauteador.

Em um estudo, publicado esta semana na revista Communications Earth & Environment, os pesquisadores analisaram dados de campos geomagnéticos na Antártica Ocidental para criar novos mapas de fluxo de calor geotérmico na região – essencialmente, mapas que mostram quanto calor está dentro da região está aquecendo o Polo Sul.

Os cientistas descobriram que a crosta abaixo da Antártica Ocidental é consideravelmente mais fina do que na Antártica Oriental – cerca de 10 a 15 milhas (17 a 25 quilômetros) de espessura no oeste em comparação com cerca de 25 milhas (40 km) de espessura.

No leste – expondo a geleira Thwaites a consideravelmente mais calor geotérmico do que as geleiras do outro lado do continente.

Nossas medições mostram que onde a crosta terrestre tem apenas 17 a 25 quilômetros de espessura, um fluxo de calor geotérmico de até 150 miliwatts por metro quadrado pode ocorrer sob a geleira Thwaites”,

Fogo no buraco

Como a Antártica Ocidental fica em uma trincheira oceânica, a crosta abaixo do fundo do mar é muito mais fina do que a crosta abaixo da A ntartica Oriental.

Os cientistas há muito suspeitam que esta crosta comparativamente fina deve estar absorvendo mais calor do manto superior do planeta (que experimenta temperaturas médias de 392 graus Fahrenheit ou 200 graus Celsius), o que afetou a formação e evolução das geleiras durante milhões de anos.

No novo estudo, os pesquisadores quantificaram essa diferença no fluxo de calor pela primeira vez.

Usando uma variedade de conjuntos de dados de campo magnético, a equipe calculou a distância entre a crosta e o manto em vários pontos da Antártica, bem como o fluxo de calor relativo nessas áreas.

É difícil dizer exatamente o quão quente é a geleira onde o gelo encontra o fundo do mar, já que diferentes tipos de rochas conduzem o calor de maneira diferente – no entanto, está claro que esse suprimento adicional de calor no oeste só pode significar más notícias para Thwaites.

Grandes quantidades de calor geotérmico podem, por exemplo, fazer com que o fundo do leito da geleira não congele completamente ou que uma película constante de água se forme em sua superfície”,

Disse o co-autor do estudo Karsten Gohl, também geólogo do AWI.

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Qualquer uma dessas condições pode fazer o gelo da geleira deslizar mais facilmente sobre o solo, fazendo com que a perda de gelo da geleira se acelere consideravelmente.”

Um cenário como esse poderia colocar o nome da geleira do Juízo Final à prova!

Se desabasse completamente no oceano, os níveis globais do mar subiriam 25 polegadas (65 centímetros), devastando comunidades costeiras em todo o mundo.

Além disso, sem que a geleira obstrua a borda do manto de gelo da Antártica Ocidental como uma rolha em uma garrafa de vinho, a perda de gelo pode acelerar dramaticamente em toda a região, causando um aumento sem precedentes no nível do mar.

Em breve, os cientistas terão a oportunidade de refinar ainda mais suas medições do fluxo de calor sob a Antártica.

Um grande projeto de pesquisa internacional está em andamento no Polo Sul, incluindo missões para perfurar núcleos de gelo que se estendem até o leito da geleira Thwaites.

As medições do fluxo de calor dessas amostras de núcleo podem dar aos pesquisadores uma ideia melhor de quanto tempo resta – figurativamente – para o Dia do Juízo ser desencadeado.