Robôs que atraem pequenos pedaços de resíduos plásticos podem um dia ajudar a remover os milhões de microplásticos que flutuam no mar.

Um robô em forma de peixe que pode coletar pequenos pedaços de resíduos plásticos foi desenvolvido por cientistas da Universidade de Sichuan, na China. O bot usa a luz de um laser para bater a cauda de um lado para o outro e tem um corpo que pode atrair moléculas encontradas em microplásticos , fazendo com que elas grudem nele enquanto nada.

O peixe-robô foi, em parte, inspirado na vida marinha – seu corpo móvel usa uma estrutura semelhante a uma substância naturalmente forte e flexível encontrada na superfície interna das conchas de moluscos: a madrepérola.

A madrepérola, também conhecida como nácar, é um material em camadas que se parece quase com uma parede de tijolos ao microscópio. É essa estrutura que a equipe imitou em seu robô, pois as camadas deslizantes permitiram que ele movesse sua cauda, mas a força do design geral o tornou mais durável.

Peixe robô de 15 mm se aproximando do lixo plástico © Adaptado de Nano Letters 2022, DOI: 10.1021/acs.nanolett.2c01375

Todos os itens que contêm plástico podem liberar quantidades microscópicas de detritos plásticos, que são chamados de microplásticos. Esses pequenos pedaços de material – com menos de 5 mm de tamanho – se acumulam no fundo do mar.

Lá, eles podem ser confundidos com comida e ficar presos no trato digestivo de um animal, levando à fome. Alguns plásticos foram tratados antes do uso e, à medida que seu revestimento se degrada, podem liberar substâncias químicas tóxicas na água que envenenam a vida marinha próxima.

Ninguém sabe exatamente quanto plástico existe nos oceanos do mundo. Os números mais recentes, publicados em 2015, estimam que entre 4,8 e 12,7 milhões de toneladas de plástico entram nos mares a cada ano.

Embora a redução de resíduos plásticos e a filtragem de águas residuais antes de chegar ao oceano possam ajudar a minimizar a quantidade de microplásticos em nossos mares, é difícil limpar a água já contaminada. As minúsculas partículas podem se alojar profundamente em rachaduras e fendas no fundo do mar, áreas difíceis de alcançar usando robôs grandes e inflexíveis.

O novo peixe-robô, no entanto, tem apenas 15 mm de comprimento. Seu design inteligente também permite que ele nade em todas as direções usando uma fonte de luz como energia. Quando um laser é aplicado na cauda do peixe, a luz deforma o material, fazendo com que ele se dobre. Feito várias vezes seguidas, a cauda bate de um lado para o outro, e o peixe-robô pode nadar até 2,67 vezes o comprimento do seu próprio corpo por segundo.

Seu corpo também contém moléculas levemente carregadas negativamente, que atraem as partes dos microplásticos que são carregadas positivamente. Isso significa que o peixe-robô é tão ‘pegajoso’ que não precisa chegar tão perto a ponto de tocar em cada microplástico para coletá-lo.

Atualmente, porém, a equipe só testou os peixes em microplásticos que flutuam na água. O próximo teste será ver se o robô pode atrair plástico em uma área tão desafiadora quanto o fundo do mar.