A primeira imagem de Netuno feita pelo Telescópio Espacial James Webb (JWST) da NASA foi obtida, revelando os maiores e mais recentes detalhes da atmosfera, luas e anéis do gigante do gelo em comprimentos de onda infravermelhos.

Alguns desses detalhes – por exemplo, as faixas de poeira fracas ao redor de Netuno – não foram revelados desde que a Voyager 2 passou em 1989. Heidi Hammel, astrônoma e cientista interdisciplinar da equipe JWST especializada em Netuno, disse em um comunicado:

” Já se passaram três décadas desde a última vez que vimos essas faixas de poeira fracas, e esta é a primeira vez que as vemos no infravermelho.”

Os anéis mais brilhantes de Netuno se destacam ainda mais claramente. Nas imagens de luz visível, Netuno aparece como um ponto azul profundo, graças ao metano em sua atmosfera. Mas a imagem da Near-Infrared Camera do JWST, ou NIRCam, lança o disco do planeta em tons de branco perolado.

Nuvens de gelo de metano de alta altitude aparecem como listras e manchas brilhantes. Netuno capturado pelo NIRCam do Telescópio Espacial James Webb Netuno capturado pelo NIRCam do Telescópio Espacial James Webb. Crédito: NASA, ESA, CSA, STScI; Joseph DePasquale (STScI) Uma faixa contínua de nuvens de alta latitude pode ser vista circundando o vórtice polar sul de Netuno.

Há também uma linha fina de brilho no equador, que a equipe do JWST diz que pode ser uma assinatura visual da circulação atmosférica global que impulsiona os ventos e tempestades de Netuno. Esse fluxo quente brilha mais forte em comprimentos de onda infravermelhos. A imagem completa mostra sete das 14 luas conhecidas de Netuno, incluindo um ponto de luz brilhante que é a maior lua de Netuno, Tritão.

Os astrônomos suspeitam que Tritão seja na verdade um mundo gelado no Cinturão de Kuiper do sistema solar que foi capturado pelo campo gravitacional de Netuno.) Um feito de James Webb As imagens infravermelhas do JWST são otimizadas para observar as fronteiras do cosmos, incluindo objetos extremamente desviados para o vermelho perto da borda do Universo observável.

Os detectores infravermelhos também são ideais para espiar nebulosas empoeiradas e analisar as atmosferas de planetas alienígenas. Netuno capturado pelo NIRCam do Telescópio Espacial James Webb Netuno capturado pelo NIRCam do Telescópio Espacial James Webb. Crédito: NASA, ESA, CSA, STScI; Joseph DePasquale (STScI) Mas, como ilustram as imagens divulgadas hoje, o JWST também pode produzir novas visões de objetos celestes em nosso próprio Sistema Solar.

No mês passado, os astrônomos revelaram as primeiras imagens de Júpiter, bem como suas luzes polares e anéis fracos. E este mês, o JWST capturou suas primeiras imagens e dados espectrais de Marte. Oito meses se passaram desde que o telescópio de seis toneladas atingiu seu ponto de observação, a um milhão de quilômetros da Terra, e os astrônomos ficaram surpresos com os resultados obtidos até agora.

Mas também houve problemas e, ao contrário do Telescópio Espacial Hubble em seu auge, não há como uma equipe de reparos fazer uma chamada de serviço. O problema mais recente tem a ver com o aumento do atrito em um dos mecanismos do JWST Mid-Infrared Instrument, ou MIRI.

Devido a esse problema, a equipe do JWST descontinuou as observações do MIRI em seu modo de espectroscopia de resolução média até que uma solução adequada seja encontrada. Pelo lado positivo, o MIRI ainda pode fazer observações em outros modos, e o NIRCam – o instrumento que capturou a visão de Netuno do telescópio – não é afetado pelo bug.