Você acharia estranho se eu me recusasse a viajar aos domingos que caem no dia 22 do mês? Que tal se eu fizesse lobby junto à associação de moradores do meu prédio alto para pular o 22º andar, pulando do 21º para o 23º? É altamente incomum temer 22 – então, sim, seria apropriado me ver como um pouco estranho.

Mas e se, apenas no meu país, mais de 40 milhões de pessoas compartilhassem a mesma aversão infundada? É assim que muitos americanos admitem que os incomodaria ficar em um determinado andar em hotéis altos: o 13º. De acordo com a Otis Elevator Co., para cada prédio com um andar numerado “13”, seis outros prédios fingem não ter um, pulando direto para o 14. Muitos ocidentais alteram seus comportamentos na sexta-feira 13.

É claro que coisas ruins às vezes acontecem nessa data, mas não há evidências de que isso aconteça de forma desproporcional. Como sociólogo especializado em psicologia social e processos de grupo, não estou tão interessado em medos e obsessões individuais. O que me fascina é quando milhões de pessoas compartilham o mesmo equívoco a ponto de afetar o comportamento em larga escala.

Tal é o poder de 13. sexta-feira 13 Origens da superstição A fonte da má reputação do 13 – “triscaidecafobia” – é obscura e especulativa. A explicação histórica pode ser tão simples quanto sua justaposição casual com o número 12 da sorte. Joe Nickell investiga alegações paranormais para o Committee for Skeptical Inquiry, uma organização sem fins lucrativos que examina cientificamente alegações controversas e extraordinárias.

Ele aponta que 12 geralmente representa “completude”: o número de meses no ano, deuses no Olimpo, signos do zodíaco e apóstolos de Jesus. Treze contrasta com esse senso de bondade e perfeição. O número 13 pode estar associado a alguns convidados famosos, mas indesejáveis. Na mitologia nórdica, o Deus Loki foi o 13º a chegar a um banquete em Valhalla, onde enganou outro participante para matar o deus Baldur.

No cristianismo, Judas – o apóstolo que traiu Jesus – foi o 13º convidado da Última Ceia. Mas a verdade é que os processos socioculturais podem associar o azar a qualquer número. Quando as condições são favoráveis, um boato ou superstição gera sua própria realidade social, tornando-se uma bola de neve como uma lenda urbana enquanto desce a colina do tempo. No Japão, 9 dá azar, provavelmente porque soa semelhante à palavra japonesa para “sofrimento”.

Na Itália, é 17. Na China, 4 soa como “morte” e é mais evitado na vida cotidiana do que 13 na cultura ocidental – incluindo a disposição de pagar taxas mais altas para evitá-lo em números de celular. E embora 666 seja considerado afortunado na China, muitos cristãos ao redor do mundo o associam a uma besta maligna descrita no livro bíblico do Apocalipse. Existe até uma palavra para um medo intenso de 666: hexakosioihexekontahexafobia.

Explicações sociais e psicológicas

Existem muitos tipos de fobias específicas, e as pessoas as têm por uma variedade de razões psicológicas. Eles podem surgir de experiências negativas diretas – temer abelhas após ser picado por uma, por exemplo. Outros fatores de risco para desenvolver uma fobia incluem ser muito jovem, ter parentes com fobias, ter uma personalidade mais sensível e estar exposto a outras pessoas com fobias.

Parte da reputação do 13 pode estar ligada a um sentimento de estranheza, ou “sentimento de anomalia”, como é chamado na literatura psicológica. Na vida cotidiana, 13 é menos comum que 12. Não há 13º mês, régua de 13 polegadas ou 13 horas. Por si só, uma sensação de estranheza não causa fobia, mas pesquisas psicológicas mostram que favorecemos o que é familiar e desfavorecemos o que não é. Isso torna mais fácil associar 13 a atributos negativos.

As pessoas também podem atribuir atributos sombrios ao 13 pela mesma razão que muitos acreditam em “efeitos da lua cheia”. As crenças de que a lua cheia influencia a saúde mental, as taxas de criminalidade, os acidentes e outras calamidades humanas foram completamente desmascaradas. Ainda assim, quando as pessoas procuram confirmar suas crenças, elas tendem a inferir conexões entre fatores não relacionados.

Por exemplo, sofrer um acidente de carro durante a lua cheia ou em uma sexta-feira 13 torna o evento ainda mais memorável e significativo. Uma vez aprisionadas, essas crenças são muito difíceis de abalar. Depois, há os efeitos potentes das influências sociais. É preciso uma aldeia – ou Twitter – para fazer os medos se fundirem em torno de um determinado número inofensivo.

O surgimento de qualquer superstição em um grupo social – medo de 13 anos, andar embaixo de escadas, não pisar em uma rachadura, bater na madeira etc. – não é diferente do surgimento de um “meme”. Embora agora o termo geralmente se refira a imagens on-line amplamente compartilhadas, ele foi introduzido pela primeira vez pelo biólogo Richard Dawkins para ajudar a descrever como uma ideia, inovação, moda ou outra informação pode se difundir por uma população.

Um meme, em sua definição, é semelhante a um pedaço de código genético: ele se reproduz à medida que se comunica entre as pessoas, com o potencial de se transformar em versões alternativas de si mesmo. O meme 13 é um simples pedaço de informação associado à má sorte. Ele ressoa com as pessoas pelas razões dadas acima e então se espalha por toda a cultura. Uma vez adquirido, esse pseudo-conhecimento dá aos crentes uma sensação de controle sobre os males associados a ele.

Crenças falsas, consequências verdadeiras

Grupos preocupados com relações públicas parecem sentir a necessidade de se curvar às superstições populares. Talvez devido à quase trágica missão Apollo 13, a NASA parou de numerar sequencialmente as missões do ônibus espacial, apelidando o 13º vôo do ônibus espacial STS-41-G. Na Bélgica, reclamações de passageiros supersticiosos levaram a Brussels Airlines a renovar seu logotipo em 2006. Era uma imagem tipo “b” feita de 13 pontos.

A companhia aérea acrescentou um 14º. Como muitas outras companhias aéreas, a numeração das linhas de seus aviões pula 13. Como as crenças supersticiosas são inerentemente falsas, elas são tão propensas a fazer mal quanto bem – considere as fraudes de saúde, por exemplo. Eu gostaria de acreditar que organizações influentes – talvez até empresas de elevadores – fariam melhor em alertar o público sobre os perigos de se apegar a falsas crenças do que continuar legitimando-as.