Um astronauta que voou em uma das missões espaciais mais famosas de todos os tempos morreu.  Michael Collins, 90, fazia parte da tripulação de três membros da Apollo 11, a primeira missão de pouso lunar em 1969. Ao contrário de Neil Armstrong e Buzz Aldrin, ele nunca andou na lua.  Collins ficou para trás e pilotou o módulo de comando enquanto ele circulava acima.  Por causa disso, Collins é frequentemente chamado de “astronauta esquecido”.

Collins estava lutando contra o câncer.  Um comunicado divulgado por sua família disse: “Ele passou seus últimos dias em paz, com sua família ao seu lado. Mike sempre enfrentou os desafios da vida com graça e humildade, e enfrentou este, seu desafio final da mesma maneira.”

O administrador da NASA, Steve Jurczyk, disse que a nação perdeu um verdadeiro pioneiro.  “A NASA lamenta a perda desse piloto e astronauta talentoso, um amigo de todos que buscam expandir o potencial humano”, disse Jurczyk em um comunicado.  “Quer seu trabalho tenha ocorrido nos bastidores ou à vista de todos, seu legado sempre será o de um dos líderes que deram os primeiros passos da América no cosmos. E seu espírito nos acompanhará conforme nos aventuramos em direção a horizontes mais distantes.”

m 1969, o presidente Richard Nixon cumprimenta os astronautas da Apollo 11 em quarentena após sua missão à lua.  Os membros da tripulação da Apollo 11 (a partir da esquerda) são Neil Armstrong, Collins e Buzz Aldrin.
AP

Quando Armstrong e Aldrin pousaram na lua e Armstrong pronunciou a famosa frase “Houston, Base da Tranquilidade aqui, a Águia pousou”, Collins estava em órbita, 60 milhas acima, igualmente ocupado e animado, contando à equipe  de volta a Houston, ele ouvia as comunicações com seus camaradas e era “fantástico”.

Aldrin e Armstrong estiveram na superfície lunar pouco menos de 22 horas.  O mundo ficou paralisado ao vê-los pular de coelho, tirar fotos e coletar amostras lunares durante um curto passeio lunar.  O tempo todo, Collins circulou a lua, olhando para a paisagem lunar estéril e olhando para a Terra.  “A coisa de que mais me lembro é a visão do planeta Terra de uma grande distância”, disse ele mais tarde.  “Minúsculo. Muito brilhante. Azul e branco. Brilhante. Bonito. Sereno e frágil.”

“Ele era a pedra angular da missão”

Enquanto orbitava, ele conseguia falar com os controladores metade do tempo, mas quando estava no lado posterior da lua, ele ficava completamente isolado.  Foi por causa dessa parte da missão que alguns o apelidaram de o homem mais solitário da humanidade.  Como ele lembrou em uma entrevista da NPR em 2016, ele não pensava dessa forma.  Ele disse: “O fato de eu estar … sem comunicação, em vez de ser um medo, foi uma alegria porque fiz com que o Controle da Missão calasse a boca por um tempo. De vez em quando.”

“É uma pena que quando as pessoas são perguntadas, ‘Você pode nomear a tripulação da Apollo 11?’  Mike Collins é normalmente o nome que não vem à mente “, disse Francis French, historiador espacial e autor de muitos livros sobre o programa espacial.  “Porque, em muitos aspectos, ele era a pedra angular da missão. Ele era aquele que realmente sabia como pilotar a espaçonave sozinho (a única pessoa que voou sozinho em toda a missão) e o único que conseguiu levar os três  devolta para casa. “

Collins estuda o plano de vôo durante o treinamento de simulação no Centro Espacial Kennedy antes da missão Apollo 11 programada.
Arquivo Bettmann / Imagens Getty


“E se algo desse errado com o módulo lunar em que Neil Armstrong e Buzz Aldrin estavam”, observou French, “Michael Collins tinha o motor que poderia tentar se encontrar com algum lugar ao redor da lua e resgatá-los.”

Vida antes do espaço

Mike Collins nasceu em 1930 em Roma, onde seu pai era um major-general do Exército dos EUA.  O serviço e o dever fizeram parte de Collins em toda a sua vida.  Ele se formou na Academia Militar dos EUA em West Point e mais tarde ingressou na Força Aérea e se tornou um piloto de teste.

A NASA o escolheu como astronauta em 1963, e seu primeiro vôo foi a bordo do Gemini 10. Nessa missão, ele se tornou o quarto ser humano a conduzir uma caminhada no espaço.

Quando menino, Collins sonhava em ir para o espaço.  “Eu costumava brincar que a NASA me mandou para o lugar errado, para a lua”, disse ele, “porque acho que Marte é um lugar mais interessante. É um lugar sobre o qual sempre li quando era criança.”

Collins recebe um prêmio de aviação do vice-presidente Al Gore em 1999 em uma cerimônia no National Air and Space Museum.  Os astronautas da Apollo 11, Armstrong (à esquerda) e Aldrin, também foram homenageados no evento que marcou o 30º aniversário do primeiro pouso na lua.

Vida depois do espaço

Marte também foi um lugar sobre o qual ele escreveu quando adulto.  Collins escreveu vários livros, e um deles, Carrying the Fire, é considerado o melhor de todas as autobiografias de astronautas.

A Apollo 11 foi sua última viagem ao espaço e ele nunca pensou em perder a chance de pisar na lua.  “Como astronauta, sempre pensei que tinha o melhor emprego do mundo e ainda acho isso”, disse ele, “mas para mim quando acabou, acabou.”

Mesmo assim, disse ele, ele olhava para cima, via a lua e pensava: “‘Meu Deus! Já estive lá!’  Eu estava lá em cima, sabe. Meio que me pega de surpresa, apesar de todos esses anos. “

Ele chamou seu tempo com a NASA de “um capítulo da minha vida – o melhor capítulo mais brilhante da minha vida – mas não o único.”

Collins alcançou o posto de major-general.  Ele deixou a NASA em 1970 para ingressar no Departamento de Estado.  Mais tarde, ele se tornou diretor do Smithsonian National Air and Space Museum em Washington, supervisionando sua construção e inauguração em 1976.

Nos últimos anos, Collins não diminuiu o ritmo.  Ele competiu em triátlon, amava pescar e até começou a pintar.